談「生蛇」病因及治療

2017-01-27

這是一趟痛苦的經歷。3天了,我右脅肋下方間歇地痛,似刀割、電擊或鞭打,眨眼間痛至身體彈起和眼淚奪眶而出。雖然間歇但次數頻密,整夜痛醒幾回。吃了兩種止痛藥也全不見效。除此之外,身體卻無其他異狀,不痛的時候活動也如常。

病徵似是神經炎。常見的起因包括創傷、感染(細菌或病毒)、糖尿病、缺乏維生素B(如酗酒、營養不良)和免疫系統病變等,或腫瘤壓着神經。20多年前,我左眼皮曾患相似但嚴重許多的痛,後來證實是帶狀皰疹(俗稱「生蛇」)。但今次的痛有些不同,痛楚程度遠不及上次「生蛇」般的痛不欲生,不能用文字形容。且不曾見過或聽過同儕提及相隔20多年才復發的「生蛇」病例。我飲食均衡、沒創傷、沒發燒、沒糖尿病、沒關節痛等免疫系統病徵……會否腫瘤壓着神經?如果是「生蛇」,為何自己的免疫力這時突然下降?愈想愈心煩。

撰文:溫煜讚醫生

Image description 「生蛇」早期的病徵是劇痛,嚴重影響日常生活。

皮肉的痛楚、失眠和焦慮令我像一隻熱鍋上的螞蟻。

翌日早上,走到家庭科陳醫生的診所輪候求診。他細心聆聽和檢查後說︰「看來是神經炎了,雖沒有皮疹,帶狀皰疹仍是首選,可遁這方向醫治。若一星期後還沒好轉才考慮進一步測檢吧。」他處方了抗病毒藥和針對神經痛的鎮痛劑。陳醫生是位出色的家庭科醫生,他正規的家庭醫學治療方法 (解釋、消除疑慮、建議、用時間審察)減輕了我許多的憂慮。隔天,我右脅肋的皮膚出了2粒細小的水泡。未及一星期,疼痛也消失了。這回我是第二次「生蛇」,可能是近期沉重的精神壓力引起。

帶狀皰疹

水痘和帶狀皰疹是由同一病毒(故名「水痘帶狀皰疹病毒」)感染。兒童患水痘後,即使病癒,病毒不會從體內消失,而是潛伏在神經節中。當免疫系統功能變弱時(如年歲增、生活壓力大),無法壓制病毒,病毒便乘機激活,沿着神經根分布的區帶,走到皮膚上,形成長形的水泡和皮疹帶。

這裏須打岔,極簡略地說說神經系統。神經系統包括中樞神經(腦和脊髓)和外圍(或周圍)神經, 外圍神經連接着中樞神經和身體各器官。神經節是一組外圍神經細胞體聚集在一起的地方。神經根是外圍神經連接腦或脊髓的部分,每線神經根的神經伸延到特定的肌肉和皮膚區域,而每一皮膚區域都是帶狀形(「帶狀皰疹」的名字由來)。神經系統的路線是:腦和脊髓→神經根→神經節→肌肉和皮膚(這裏省略了內臟的神經系統)。

帶狀皰疹早期的病徵是劇痛,嚴重影響日常生活。大部分病人的神經痛在出疹後漸漸消退,但一些不幸的病人有後遺神經痛症,延續數月甚至數年。醫生是根據病史和臨床觀察來診斷這病,極少採用實驗室測檢來確診。特殊的神經痛加上帶狀皰疹是「生蛇」的特徵,已足夠斷症。實驗室測檢需時長、複雜,以及不是處處可做,測檢結果也難分析。的確需要時可化驗血液中的免疫球蛋白M和G(IgM, IgG),而皮疹刮片可用作螢光抗體染色、聚合鏈反應和多核巨細胞測試。在皮疹未浮現前的數天內,醫生甚難確診這病,也難免會增多了尋求其他病因的測檢,同時也加深了病人的憂慮。

接種疫苗

帶狀皰疹疫苗2006年在美國獲准註冊。美國疾病控制與預防中心建議60歲或以上人士接種此疫苗,因研究證明它能夠減少約50%的病發率,以及三分二的後遺神經痛症。現時的疫苗是「減毒活疫苗」,即是說它含存活的病毒,只不過病毒的病原體毒力大大減輕至不會引發疾病,但能刺激接種者的免疫系統,產生抵抗這病毒的抗體。它更可以和流行性感冒疫苗及肺炎鏈球菌疫苗同時接種。

帶狀皰疹疫苗的效力在接種後5年內減弱。醫學界仍未確定它的抗病能力是否超過5年;也是說,醫學界仍不清楚是否須要第二針的加強疫苗。

曾患帶狀皰疹的人須接種疫苗嗎?

美國疾病控制與預防中心建議即使曾經「生蛇」的人也接種疫苗。列舉的理由是:(1)疫苗相當安全;(2)之前的所謂「生蛇」很難證實是否真的帶狀皰疹感染還是誤診;(3)帶狀皰疹復發帶來的痛苦不亞於初次感染。但這建議只是專家意見,缺乏實證支持。

目前文獻實證指出帶狀皰疹的復發率不高, 在1%至6%之間,約1%為多。我們須小心這些數字,因它們的基數不同,例如:3年後1%(日本), 10年後6.2%(南韓),10年後4.7%(英國),8年後6.2%(美國的研究,並且由疫苗公司資助)。由初發至復發的相距時間可短至數周,也可長至數十年。復發的位置多和初發的不同,而症狀也較輕,後遺神經痛症亦較少。

關鍵的問題是:疫苗對曾感染帶狀皰疹的人是否有效?據一份2012年的研究報告(也是筆者能找到的唯一研究),曾經患病的人甚少會復發,接種疫苗也影響不了復發率(見註)。

再「生蛇」的人不多,因此疫苗在這方面的實證也不多。若問曾「生蛇」的人是否須要接種疫苗, 答案是沒有足夠的科學根據。各人會有不同的考慮,或許不是人人都願付千多元(長者一個月的「生果金」)為一個低風險來買保險。

註:Tseng HF, Chi M, Smith N, Marcy SM, Sy LS, Jacobsen SJ. Herpes zoster vaccine and the incidence of recurrent herpes zoster in an immunocompetent elderly population. J Infect Dis. 2012 Jul 15, 206(2):190-6

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